¿Qué es la sinestesia?

Por Pilar, el 09/07/2020

¿Qué es la sinestesia?

"El ojo piensa, el pensamiento ve, la mirada toca"
Octavio Paz

La RAE describe la sinestesia como la sensación secundaria o asociada que se produce en una parte del cuerpo a consecuencia de un estímulo aplicado en otra. También es una figura retórica literaria, como por ejemplo, cuando se dice el calor de su mirada, en la que se atribuye una cualidad del tacto a un sentido al que no le corresponde provocar esa sensación.

La sinestesia es una variación no patológica de la percepción humana. El sinestésico mezcla la información de los distintos sentidos y por eso asocia un olor a una figura o ve colores cuando, por ejemplo, escucha una melodía. 

La incidencia de esta condición, que es hereditaria, es mayor que la del autismo, aproximadamente una de cada 25 personas en el mundo lo es y a pesar de ello es bastante desconocida. Aunque no es de extrañar que la gran mayoría de sinestésicos, sobre todo en otras épocas, se lo haya tenido más bien calladito, porque eso de ver colores cuando se escucha música suena más a alucinación que a algo que tomarse en serio.  

En el siglo XIX, en 1860, el filósofo y psicólogo Gustav Fechner formuló una ecuación para cuantificar la relación entre un estímulo físico y la sensación asociada, estableciendo así las bases de la psicofísica. Se trata de una parte de la psicología experimental que estudia la relación matemática entre un estímulo físico y la intensidad con la que lo percibe una persona para poder establecer en que lugar de una escala se encuentra. En 1871, dio detalles de un estudio sobre sujetos con fotismo, percepción de colores sin estímulo visual. 

Poco después, en 1880, Galton profundizaría en la sinestesia. Galton, psicólogo y antropólogo entre otras cosas, además de primo de Darwin, observó que había personas que tenían la capacidad de experimentar la estimulación sensorial en un sentido de manera multimodal, en dos o más modalidades sensoriales. Distinguió una sinestesia auditivo visual en la que los sonidos evocan colores y otra  grafema-color en la que los números suscitan colores. Junto con las espaciales son las tres más frecuentes aunque en la actualidad se conocen más de ochenta modalidades.

¿Qué explicación tiene la sinestesia?

Se han ofrecido varias explicaciones. Para unos estudiosos este fenómeno es volver a un estado cerebral primitivo, en el que los sentidos no se habían separado totalmente. Otros la explican como si se tratara de evocaciones, recuerdos de la infancia e incluso como una imprecisión del lenguaje que utiliza metáforas para expresarse.

El neurólogo Vilayanur S. Ramachandran demostró que se trataba de una condición real, no inventada y se interesó en averiguar qué sucedía en los cerebros que de los sinestésicos. 

Ramachandran Ramachandran y Hubbard hicieron una prueba de percepción que consiste en identificar un grupo menor de figuras distintas, incluido en uno más grande y de reconocer la figura que formaban. Poco más de la mitad de individuos era capaz de verlo, frente al 81% de los que eran sinestésicos. La explicación que se dio a este resultado es que en estos individuos los fotismos producidos por los grafemas, producen un efecto pop out, es decir que se segregan de los demás, el cerebro agrupa estos elementos parecidos y los identifica como algo distinto. Los sinestésicos, aunque la imagen sea en blanco y negro, asocian colores a distintos caracteres y esa segregación sensorial les permite ser más rápidos diferenciando la figura oculta.

¿Puede ser un fallo en el cerebro? El centro neuronal que se encarga del color, la circunvolución fusiforme o v4, descubierta por Semir Zeki, se encuentra muy cerca al que se encarga de los números y de los centros auditivos. Podría tratarse pues de una activación transversal entre dos áreas que no quedan suficientemente separadas.

Estudios realizados con menores de 3 años por Ramachandran y Hubbard demostraron que pueden hacer asociaciones sinestésicas intermodales, lo que vendría a decir que el cerebro sacar de forma automática propiedades supramodales de formas y sonidos. En los cerebros de los bebés está conectado con todo, es al crecer cuando el cerebro se estructura.

Algunos estudios apuntan a que en realidad todos somos un poco sinestésicos aunque no somos conscientes de ello. La diferencia estaría en el grado, ya que su cerebro es hiperexcitable y se podrían controlar las experiencias sinestésicas simplemente modulando los estímulos.

Cytowic en 2002 definió las características de la percepción sinestésica, como involuntaria y automática, localizable en el espacio, consistente y genércia, duradera y de importancia emocional.

¿Tienen mejor memoria las personas sinestésicas?

Los autores de Neuroscience and Biobehavioral Reviews aseguraron que puede ser beneficiosa para la memoria de los sinestésico, aunque no siempre y tampoco significativamente. Podría influir en la forma en que el cerebro codifica la información, una codificación dual que permitiría almacenar la información y recuperarla con más detalles, sobre todo en la memoria visual. Se plantea que pueda entrenarse y utilizarse en personas con daño cerebral o demencia.

La sinestesia puede ventajosa en algunas tareas, tal vez no en otras, en las que se necesita prestar más atención selectiva para centrarse en la tarea fundamental, por ejemplo en el significado de las palabras. 

Como curiosidad, uno de cada seis artistas es sinestésico, aunque no significa que sean más creativos que una persona que no lo es. Así es que ya sabes, si al escuchar música ves colores, tranquilo, disfruta de la experiencia.